El asma es una enfermedad que tiene diferentes fenotipos (Asthma is a disease of different phenotypes)

asthma phenotypeEl asma es una afección crónica caracterizada por una inflamación de las vías respiratorias e hiperreactividad de las vías respiratorias. Durante años, los especialistas en alergias y otros médicos pensaban que todos los tipos de asma eran iguales y utilizaban con todos los pacientes asmáticos tratamientos similares. Sin embargo, en fecha reciente, los investigadores y los médicos han descubierto que esto no debe ser así. Existen diferencias en los tipos de inflamaciones subyacentes observadas en los pulmones y diferencias en las características clínicas de la enfermedad (por ejemplo, qué la desencadena) entre los pacientes que padecen de asma. Estas diferencias en el asma se llaman “fenotipos”. Hay algunos fenotipos que parecen ser más comunes en los hombres que en las mujeres, o en los niños que en los adultos. Identificar el fenotipo específico del asma de cada paciente ayuda al especialista en alergia / asma / inmunología a tratar mejor la afección.

El actual tratamiento del asma se está focalizando más en tratar el fenotipo más específico del asma para cada paciente que en aplicar el mismo tratamiento para todos los pacientes. Esto es parte de un modelo médico conocido como medicina personalizada o medicina de precisión. Se han descrito varios diferentes tipos de los que llamamos “fenotipos” del asma. Algunos de ellos son el fenotipo alérgico, no alérgico, sensible a la aspirina, grave, inducido por el ejercicio físico, neutrofílico, de obstrucción física y ocupacional. A continuación, podrá leer una breve descripción de algunos de los fenotipos de asma más comúnmente identificados en niños y en adultos.

El asma alérgica es un tipo de asma en el que las alergias ambientales (por ejemplo, alergia al polen, alergia al ácaro del polvo) desencadenan asma. Es este el fenotipo de asma más común y se ha descrito que lo padecen entre un 40% y un 50% de los pacientes con asma. Este fenotipo también es el que se identifica con mayor facilidad. En la evaluación de un paciente con asma, se puede hacer una prueba para determinar si ese paciente tiene o no un “fenotipo alérgico”. Estas evaluaciones pueden incluir pruebas de alergia para alérgenos ambientales, un hemograma completo para determinar si existe un aumento en los eosinófilos (una célula de tipo alérgico), nivel de anticuerpos IgE en sangre y evaluación del óxido nítrico exhalado. Si usted padece de asma alérgica, su especialista en alergia podrá modificar su plan de tratamiento, agregar medicamentos adicionales, y/o recomendarle que haga cambios en su hogar para disminuir la exposición a los alérgenos. Se puede recomendar el control de alergias con medicamentos para la alergia (antihistamínicos, esteroides nasales) y que se eviten los desencadenantes de la alergia como una parte importante del tratamiento del asma. También se podría indicar la inmunoterapia contra la alergia (vacunas contra la alergia o comprimidos sublinguales). Los recientes avances y los nuevos medicamentos para tratar el asma se han focalizado en este fenotipo. También se pueden considerar terapias biológicas que apuntan a la vía de la respuesta alérgica (incluso los medicamentos omalizumab, mepolizumab, dupilumab y reslizumab).

Los pacientes con fenotipo de asma no alérgico no muestran evidencia de sensibilidad alérgica. Estos pacientes tienen diagnóstico de asma, pero las pruebas de alergia no indican que sean sensibles a las alergias de interior o de exterior. No tienen niveles elevados de eosinófilos y/o de IgE y pueden no tener niveles elevados en las pruebas de exhalación de óxido nítrico. Si le diagnostican este tipo de asma, su médico podría decidir encarar un tratamiento diferente contra el asma.  

El fenotipo de asma sensible a la aspirina es un fenotipo de asma menos común que se observa en niños y adultos. Quienes padecen de asma sensible a la aspirina tendrán una exacerbación del asma cuando tomen aspirinas o medicamentos antiinflamatorios no asteroideos (NSAID). Los pacientes con este fenotipo de asma también podrán padecer de síntomas de rinitis crónica (inflamación nasal) y/o pólipos nasales. Un hemograma completo también podría revelar un elevado nivel de eosinófilos. Quienes padezcan de este tipo de asma podrían beneficiarse con medicamentos que apuntan a la vía inmunológica, mediante estimulación de aspirinas o estimuladas por aspirina o NSAID, como los modificadores de leucotrienos y ciertas terapias biológicas.

El asma neutrofílica es un fenotipo de asma que se ha descrito más comúnmente entre pacientes que padecen de asma grave. Este tipo de asma puede ser diagnosticado por su especialista en alergia / asma / inmunología mediante la obtención de una muestra de esputo (saliva y mucosa que se tose desde el aparato respiratorio) y la observación de una gran cantidad de células de tipo neutrófilo en su esputo. Si su especialista en alergia / asma / inmunología determina que usted tiene este fenotipo de asma, su tratamiento de asma podría ser modificado y se podrían recomendar medicamentos adicionales, como antibióticos macrólidos.

El asma inducida por el ejercicio es un tipo de asma en el que un paciente tiene una exacerbación cuando está realizando ejercicio físico. La mayoría de los pacientes con asma tendrán una exacerbación inducida por el ejercicio físico si ejercitan a un determinado nivel. Para hacer un diagnóstico de este tipo de asma su especialista en alergia / asma / inmunología podría formularle preguntas sobre cuándo ocurren sus síntomas con más frecuencia o regularidad (por ejemplo, ¿tiene una exacerbación cada vez que realiza ejercicio físico?) o podría realizarle una evaluación de ejercicio. Una evaluación de ejercicio consiste en hacer su ejercicio físico (por ejemplo, correr en una cinta caminadora o en el pasillo del centro médico) y controlar su función pulmonar luego del ejercicio físico para determinar si el ejercicio induce una caída de su función pulmonar. Los pacientes que padecen de este tipo de asma pueden ser tratados con tipos específicos de medicamentos y/o se les puede indicar que unos minutos antes de hacer ejercicio físico usen inhaladores de beta-agonistas de rápida acción (albuterol) para prevenir un ataque.

Si bien los investigadores y los especialistas en alergia / asma / inmunología ahora reconocen que hay diferentes fenotipos de asma entre los pacientes, todavía puede resultar difícil determinar, con exactitud, el fenotipo de ciertos pacientes. Un paciente también puede presentar más de un fenotipo de asma (por ejemplo, asma alérgica y asma inducida por el ejercicio). Si bien ciertas pruebas pueden ayudar en el diagnóstico, la mayoría de los fenotipos de asma no tienen una prueba confirmatoria confiable. Incluso si su especialista en asma puede determinar cuál es el tipo de asma que usted tiene, esto no necesariamente significará un cambio importante en los medicamentos ya que se carece de tratamientos específicos para muchos fenotipos de asma. Se necesita más investigación para entender los fenotipos de asma, en qué se diferencian, cómo se los identifica, y se debe continuar desarrollando nuevos medicamentos que apunten, con éxito, a cada fenotipo.

De todos modos, es importante pensar cuál podría ser su fenotipo de asma y conversar con su especialista en asma / alergia / inmunología.

Este artículo ha sido reseñado por Andrew Moore, MD, FAAAAI

Revisado: 8/23/19

Close-up of pine tree branches in Winter Close-up of pine tree branches in Winter